Los urogallos son aves básicamente folívoras, a excepción de las primeras semanas de vida en las que los pollos consumen abundantes artrópodos. La dieta de los urogallos cantábricos, inferida a partir de los fragmentos no digeridos presentes en los excrementos, incluye una importante variedad de plantas. arándanoHayas, abedules, arándanos, brezos y brecinas, así como diversas especies herbáceas son algunas de las plantas identificadas habitualmente en los excrementos de urogallo.
Sin embargo, quizás más interesante que la dieta per se es conocer la selección de la misma. Es decir, qué componentes de la dieta aparecen en proporción significativamente más alta (selección positiva) o más baja (selección negativa) en la dieta que en el medio. En el caso de los urogallos su dieta se puede estudiar a partir de los excrementos encontrados en el campo

En general las aves tienen un metabolismos altos y dietas con alto contenido energético. La dieta folívora de las tetraónidas (urogallos, lagópodos y demás) es excepcional; sus aparatos digestivos presentan adaptaciones para obtener todo lo posible de dietas fibrosas, con bajo contenido proteico y energético: ciegos intestinales excepcionalmente largos. En los ciegos tiene lugar una digestión particularmente larga, ayudada por bacterias endosimbiontes que digieren la celulosa de las paredes vegetales. Las particulas excesivamente fibrosas no pasan a estos ciegos, y formarán los habituales excrementos "intestinales", producidos con frecuencia y relativamente fáciles de encontrar en el campo.

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Con menos frecuencia, 24 ó 48 horas, los urogallos producen excrementos "cecales", resultado de la larga digestión que tiene lugar en los ciegos intestinales. Estos excrementos son muy diferentes, más grandes y normalmente fluidos.

En los robledales de la umbría de Degaña, la selección de dieta varía con las estaciones. En invierno la disponibilidad de recursos vegetales en los bosques caducifolios montanos es limitada. invierno En esta estación los urogallos diversifican su dieta respecto al resto del año, incluyendo más especies, y seleccionan positivamente acebos, tallos de arándano y helechos. El acebo (Ilex aquifolium) es el único árbol autóctono que conserva las hojas durante el inverno, con la excepción de los pinos albares (Pinus sylvestris) del Pinar de Lillo. El acebo parece desempeñar un papel importante en la dieta invernal del urogallo, ya que presenta alta selección positiva a pesar de su relativa escasez en las masas forestales. Arándano (Vaccinium myrtillus)y helechos forman parte del sotobosque y su accesibilidad como recurso alimenticio se debe a que suelen sobresalir por encima de la nieve, o encontrarse en riegas y taludes dónde ésta no se acumula. A diferencia del resto de poblaciones europeas, los urogallos cantábricos se alimentan mayoritariamente de plantas del sotobosque, incluso en invierno, mientras que en otras poblaciones en las que disponen de coníferas apenas bajan de los árboles. En este sentido, las preferencias alimenticias de los urogallos cantábricos constituyen una evidencia más de la diferenciación ecológica de esta población respecto a otras más norteñas.

Al principio de la primavera, época de celo, las yemas de haya cobran especial importancia. Paradójicamente algunas especies tan abundantes como robles albares, abedules, brezos y brecina son utilizadas muy por debajo de lo esperado a partir de su abundancia relativahaya. Las yemas y hojas de robles y abedules aparecen más tarde que las del haya. La fenología temprana del haya junto con la disponibilidad de hojas de arándano podría determinar este patrón de selección de dieta en primavera, favoreciendo hayas y arándanos.

En verano, época de cría que coincide con la mayor disponibilidad de alimento vegetal, las bayas de los arándanos constituyen un recurso clave para el urogallo, al igual que en otras poblaciones alpinas y boreales. En esta estación el arándano es seleccionado positivamente, aunque forma parte importante de la dieta también en otras épocas del año en las que las hojas y tallos son muy utilizados.


Información resumida de Blanco Fontao et al. 2009


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